Εκατοντάδες μαθητές εργάζονται για την κατασκευή των συσκευών Alexa της Amazon στην Κίνα, στο πλαίσιο μιας αμφιλεγόμενης και συχνά παράνομης προσπάθειας να επιτύχουν στόχους παραγωγής, όπως αποκαλύπτουν έγγραφα που έφερε στη δημοσιότητα ο Guardian.

Συνεντεύξεις με εργαζόμενους και διαρροή εγγράφων από τον προμηθευτή Foxconn της Amazon, δείχνουν ότι πολλά από τα παιδιά έχουν υποχρεωθεί να εργάζονται νύχτα και υπερωρίες για να παράγουν τις συσκευές έξυπνων ομιλητών, κατά παράβαση της εργατικής νομοθεσίας της Κίνας.

Σύμφωνα με τα έγγραφα, οι έφηβοι, που «στρατολογούνται» από σχολεία και τεχνικά κολέγια της πόλης Hengyang, προσλαμβάνονται ως «ασκούμενοι» και οι δάσκαλοί τους πληρώνονται από το εργοστάσιο για να τους συνοδεύσουν. Μάλιστα οι εκπαιδευτικοί καλούνται να ενθαρρύνουν τους μη συνεργάσιμους μαθητές να δεχθούν υπερωρίες.

Μερικοί από τους μαθητές που εργάζονται για την παραγωγή των συσκευές Echo και Echo Dot της Amazon, όπως και το Kindles, υποχρεούνται να εργάζονται για περισσότερο από δύο μήνες στο εργοστάσιο κατά τη διάρκεια των περιόδων αιχμής. Πρόκειται για περισσότερους από 1.000 μαθητές ηλικίας 16 έως 18 ετών. Σημειώνεται, ότι τα εργοστάσια στην Κίνα επιτρέπεται να απασχολούν μαθητές ηλικίας 16 ετών και άνω, αλλά οι μαθητές αυτοί δεν επιτρέπεται να εργάζονται νύχτες ή υπερωρίες.

Η Foxconn, η οποία επίσης παράγει iPhones για την Apple, παραδέχτηκε ότι οι μαθητές είχαν απασχοληθεί παράνομα και δήλωσε ότι ανέλαβε άμεση δράση για να διορθώσει την κατάσταση. Ειδικότερα, η εταιρεία ανέφερε: «Διπλασιάσαμε την επίβλεψη και την παρακολούθηση του προγράμματος πρακτικής άσκησης για να διασφαλίσουμε ότι σε καμία περίπτωση δεν θα επιτρέπεται στους ασκούμενους να εργάζονται υπερωρίες ή νύχτες. Υπήρξαν περιπτώσεις στο παρελθόν όπου η χαλαρή επίβλεψη επέτρεψε να συμβεί κάτι τέτοιο, αλλά αυτό δεν είναι αποδεκτό και έχουμε λάβει άμεσα μέτρα για να διασφαλιστεί ότι δεν θα επαναληφθεί». Παράλληλα, η εταιρεία δήλωσε ότι θα αυξήσει τον αριθμό των τακτικών εργαζομένων και θα επανεξετάσει τους μισθούς άμεσα.

Ένας εκπρόσωπος της Amazon υποστήριξε ότι η εταιρεία δεν θα ανεχτεί παραβιάσεις του κώδικα δεοντολογίας του προμηθευτή της και θα παρακολουθεί στενά τη συμμόρφωση και τη βελτίωση του. «Εάν διαπιστώσουμε παραβιάσεις, θα λάβουμε τα κατάλληλα μέτρα. Πρόσθετες ομάδες ειδικών έφθασαν στο χώρο για να ερευνήσουν το θέμα και ξεκινήσαμε εβδομαδιαίους ελέγχους», ανέφερε χαρακτηριστικά.

Οι έφηβοι που μίλησαν σε ερευνητές δήλωσαν ότι η εργασία δεν έχει σχέση με τα μαθήματά τους και ότι έχουν δεχτεί πιέσεις για να εργάζονται υπερωρίες. Ο Xiao Fang, 17 ετών, που σπουδάζει πληροφορική άρχισε να εργάζεται στο εργοστάσιο στη γραμμή παραγωγής της Amazon Echo τον περασμένο μήνα. Το καθήκον του είναι να εφαρμόζει μια προστατευτική ταινία σε περίπου 3.000 Echo Dots κάθε μέρα. Μιλώντας σε ερευνητή, είπε ότι είχε αρχικά ενημερωθεί από τον καθηγητή του ότι θα δούλευε οκτώ ώρες την ημέρα, πέντε ημέρες την εβδομάδα, αλλά πλέον δουλεύει 10 ώρες την ημέρα (συμπεριλαμβανομένων των υπερωριών) για έξι ημέρες την εβδομάδα.

«Τα φώτα στο εργοστάσιο είναι πολύ έντονα και κάνει πολλή ζέστη και η κούραση μεγάλη. Προσπάθησα να πω στον διευθυντή της γραμμής μου ότι δεν θέλω να δουλεύω υπερωρίες, αλλά ο διευθυντής ενημέρωσε τον καθηγητή μου, ο οποίος με τη σειρά του μου είπε ότι  αν δεν δούλευα υπερωρίες, δεν θα μπορούσα να κάνω πρακτική στη Foxconn και αυτό θα επηρέαζε τις υποτροφίες μου στο σχολείο».

Σύμφωνα με τα έγγραφα, τα διευθυντικά στελέχη της Foxconn θέλουν οι μαθητές, οι οποίοι κυρίως παραμένουν στους κοιτώνες του εργοστασίου, να εργάζονται υπερωρίες για να εκπληρώσουν τους στόχους παραγωγής, ενώ όσοι αρνούνται πρέπει να εγκαταλείψουν το εργοστάσιο.

Τα έγγραφα διέρρευσαν από την ομάδα εργατικών δικαιωμάτων «China Labor Watch» και δημοσιεύτηκαν στον Guardian. Δείχνουν πώς το εργοστάσιο έχει στραφεί σε μαθητές για να καλύψει τα κενά από το μόνιμο προσωπικό. Ένα έγγραφο περιγράφει πώς ένα εργοστάσιο χρειάζεται περίπου 7.000 εργαζόμενους για την παραγωγή από τον Απρίλιο έως τον Οκτώβριο, αλλά μπορεί να προσλάβει κατά μέσο όρο περίπου 30 εργαζόμενους την εβδομάδα και πρέπει να μισθώσει εργαζόμενους γραφείων και ασκούμενους για να καλύψει το κενό. Οι μαθητές αντιπροσωπεύουν περίπου έως και το 15% του εργατικού δυναμικού.

«Για να αναπληρώσουμε την έλλειψη εργατικού δυναμικού και να μειώσουμε το κόστος της πρόσληψης εργατικού δυναμικού, θα θέλαμε να συνεργαστούμε με τα τοπικά σχολεία και να προσλάβουμε μαθητές», γράφει το έγγραφο.

Τα έγγραφα της εταιρείας δείχνουν, ότι η Foxconn δίνει στους ασκούμενους συνολικά 16,54 γιουάν την ώρα (1,93 λίρες), συμπεριλαμβανομένων των υπερωριών, με βασικό μισθό 1,18 λίρες την ώρα. Οι έμπειροι εργαζόμενοι γραφείων κόστισαν την εταιρεία 20,18 γιουάν την ώρα. Τα έγγραφα δείχνουν επίσης ότι η Foxconn έχει μειώσει τον μισθό που καταβάλλεται στους ασκούμενους σε σχέση πέρυσι.

Η Amazon από τη μεριά της ανέφερε τον Ιανουάριο ότι είχε πωλήσει πάνω από 100 εκατομμύρια συσκευές Alexa που ανταγωνίζονται το Google Home στην αγορά εικονικών βοηθών. Κοστίζουν περίπου 50 δολάρια στις ΗΠΑ, 50 λίρες στο Ηνωμένο Βασίλειο και 79 δολάρια στην Αυστραλία, αλλά τα πιο εξελιγμένα μοντέλα μπορεί να είναι τρεις φορές πιο ακριβά.

Το εργοστάσιο πληρώνει στα σχολεία 500 γιουάν το μήνα για κάθε μαθητή που παρέχουν. Ένα έγγραφο της εταιρείας δείχνει συμφωνίες με τέσσερα σχολεία για την παροχή συνολικά 900 μαθητών που εργάζονται στο εργοστάσιο, αν και άλλα έγγραφα δείχνουν ότι έχουν σκοπό να προσλάβουν μέχρι και 1.800 ασκούμενοι φέτος.

Σημειώσεις από μια συνάντηση για την επανεξέταση της πολιτικής εσωτερικών προσλήψεων στις 25 Ιουλίου φέτος αποκαλύπτουν ότι χωρίς τους μαθητές, το εργοστάσιο μπορεί να μην είναι σε θέση να επιτύχει τους στόχους παραγωγής. Σε σύσκεψη ειπώθηκε μεταξύ άλλων ότι οι μαθητές είναι πιο φτηνοί από ό, τι οι άλλοι εργαζόμενοι κι ότι ορισμένα παιδιά αρνούνταν να εργαστούν νυχτερινές ώρες και υπερωρίες και υπήρξε ανάγκη να παρέμβουν οι εκπαιδευτικοί. Μάλιστα αναφέρθηκε ότι αν τα παιδιά αρνούνταν να εργαστούν υπερωρίες, οι καθηγητές θα έπρεπε να καταθέσουν επιστολές παραίτησης γι’ αυτά. 

Η σύσκεψη για την επανεξέταση των προσλήψεων μαθητών κατέληξε σε συμφωνία για περισσότερες προσλήψεις. «Συμβούλευαν να προσλάβουν εργαζόμενους μαθητές για να επιλύσουν το πρόβλημα της έλλειψης εργατικού δυναμικού κατά την περίοδο αιχμής», αναφέρεται σε ένα από τα πρακτικά. 

Η Amazon έκλεισε συμφωνία με τη Foxconn το 2017 για να προσθέσει 15 νέες γραμμές παραγωγής στο εργοστάσιο και να προσλάβει χιλιάδες νέους εργαζόμενους για να αυξήσουν την παραγωγή των συσκευών Echo, Echo Dot και Kindle. Πέρυσι, όμως, αποκαλύφθηκε πως το εργοστάσιο χρησιμοποίησε περισσότερους εργαζόμενους μέσω γραφείων από ό, τι το επιτρέπει ο κινεζικός νόμος για να αποφύγει να προσλάβει μόνιμο προσωπικό. Πολλοί εργάζονταν υπερωρίες, πολύ περισσότερο από το συνηθισμένο νόμιμο όριο των 36 ωρών το μήνα.

Σχολιάζοντας τις τελευταίες αποκαλύψεις, ο Li Qiang, εκτελεστικός διευθυντής της China Labor Watch, κάλεσε την Amazon και την Foxconn να επιτρέψουν την ανεξάρτητη παρακολούθηση των συνθηκών εργασίας για την αποφυγή παραβιάσεων του εργατικού δικαίου. «Μόνο όταν η εταιρεία επιτρέπει σε ανεξάρτητους φορείς να παρακολουθούν τις συνθήκες εργασίας, οι παραβιάσεις δικαιωμάτων στο εργοστάσιο μπορούν να αντιμετωπιστούν αποτελεσματικά», ανέφερε.

«Η πρόσληψη ενός μεγάλου αριθμού εργαζομένων και ο εξαναγκασμός των μαθητών να εργάζονται υπερωρίες και νυχτερινές ώρες είναι παράνομη και η Foxconn το γνωρίζει πολύ καλά αυτό. Ωστόσο, επειδή αυξάνει τα κέρδη της, θα συνεχίσει αυτή την τακτική», πρόσθεσε.