Πάνε περίπου δέκα μήνες από την ημέρα που μία… υπηρεσιακή εθνική ομάδα μπάσκετ, παρατασσόταν στο Λέστερ για το πρώτο παιχνίδι της στο νεοσύστατο θεσμό των προκριματικών του Παγκοσμίου Κυπέλλου 2019. Ήταν 24 Νοεμβρίου 2017 όταν το αντιπροσωπευτικό συγκρότημα, χωρίς τους παίκτες που αγωνίζονται στο NBA και στη Euroleague, ξεκινούσε ένα ταξίδι στο άγνωστο με βάρκα την ελπίδα. Με ένα μείγμα βετεράνων, νεαρών και «ρολιστών» στα χέρια του, και μοναδικό «κανονικό» στέλεχος τον -ξενιτεμένο στην Κίνα- Γιάννη Μπουρούση- ο Θανάσης Σκουρτόπουλος καλείτο να διαχειριστεί μία πρωτόγνωρη κατάσταση. Οι περισσότεροι θεωρούσαν ότι η εθνική θα έχει πολύ δύσκολο έργο για να εξασφαλίσει μία θέση στο Μουντομπάσκετ της Κίνας και αρκετοί προέβλεπαν… «ηχηρές» και ταπεινωτικές ήττες που θα γύριζαν το ελληνικό μπάσκετ πολλά χρόνια πίσω…

Ακόμη όμως και οι αισιόδοξοι, ακόμη και… αιθεροβάμονες, θα αδυνατούσαν να πιστέψουν ότι, μετά από δέκα μήνες, τέσσερα «παράθυρα» και οκτώ αγώνες, η αήττητη εθνική Ελλάδας θα εξασφάλιζε «δια περιπάτου» την πρόκριση στα τελικά του Παγκοσμίου Κυπέλλου. Εχοντας χρησιμοποιήσει 26 παίκτες σε αυτούς τους οκτώ αγώνες (εκ των οποίων μόνο ο Παναγιώτης Βασιλόπουλος έπαιξε και στα οκτώ ματς), χωρίς κανένα NBAer πλην του Τάιλερ Ντόρσεϊ, που αγωνίστηκε στα δύο τελευταία παιχνίδια με Σερβία και Γεωργία, με τον Γιώργο Πρίντεζη να καταγράφει μόλις μία συμμετοχή, τους Σλούκα, Παπανικολάου, Παπαπέτρου από δύο και τον Καλάθη τρεις, η ελληνική ομάδα κατάφερε κάτι που έμοιαζε απίστευτο όταν ξεκινούσε αυτή η -εν πολλοίς παράλογη- περιπέτεια.

Η ιστορία της εθνικής στα προκριματικά γράφτηκε σε μεγάλο βαθμό από δύο buzzer beater. Κι αν αυτό του Κώστα Παπανικολάου, στο χθεσινό (16/9) παιχνίδι με τη Γεωργία στην Τιφλίδα, απλώς επισφράγισε την πρόκριση της «γαλανόλευκης», εκείνο του Γιάννη Αθηναίου στην πρεμιέρα στο Λέστερ ήταν απείρως πιο πολύτιμο. Κανείς δεν ξέρει πώς θα εξελισσόταν η προσπάθεια της εθνικής, αν ξεκινούσε με ήττα από την «ταπεινή» Βρετανία. Ο έμπειρος γκαρντ ευστόχησε σε τρίποντο στο τέλος της παράτασης, το αντιπροσωπευτικό συγκρότημα πήρε τη νίκη με 95-92 και το νερό μπήκε από νωρίς στο… αυλάκι. Τρεις ημέρες αργότερα (27/11/2017), στο Ηράκλειο, ενισχυμένη με τους Καλάθη, Θ. Αντετοκούνμπο και Βουγιούκα, στους οποίους έδωσε άδεια ο Παναθηναϊκός, η εθνική επικρατούσε πολύ εύκολα του Ισραήλ με 82-61.

Στο «παράθυρο» του Φεβρουαρίου, Μπουρούσης και Βασιλόπουλος οδήγησαν την εθνική σε νίκη 87-75 επί της Εσθονίας στα «Δύο Αοράκια» του Ηρακλείου (23/2), ενώ τρεις ημέρες αργότερα (26/2), στο ίδιο γήπεδο, η ελληνική ομάδα νίκησε πολύ δύσκολα τη Βρετανία με 75-70. Στις 28 Ιουνίου στο Τελ Αβίβ, τη… σκυτάλη πήρε η νέα γενιά, καθώς οι Ντίνος Μήτογλου και Γιαννούλης Λαρεντζάκης οδήγησαν το συγκρότημα του Θανάση Σκουρτόπουλου στο επιβλητικό 96-78 επί του Ισραήλ. Στις 2 Ιουλίου, στο φινάλε της Α΄ προκριματικής φάσης, η εθνική πέρασε νικηφόρα και από το Ταλίν (78-56 την Εσθονία με κορυφαίους τους Μήτογλου και Θ.Αντετοκούνμπο) και μπήκε στο Β΄ γύρο με ρεκόρ 6-0.

Η επόμενη φάση ξεκίνησε με ντέρμπι απέναντι στη Σερβία στο Ηράκλειο, την περασμένη Πέμπτη (13/9). Η εθνική εμφανίστηκε ενισχυμένε με Καλάθη, Πρίντεζη, Παπανικολάου, Παπαπέτρου, Σλούκα, Παπαγιάννη και τον Τάιλερ Ντόρσεϊ, όμως και οι «πλάβι» είχαν αρκετά από τα αστέρια τους. Αποτέλεσμα, ήταν μία μάχη αντάξια της προϊστορίας των δύο ομάδων, που στο φινάλε βρήκε νικήτρια την εθνική με 70-63. Παρά τις απουσίες των Πρίντεζη και Μπουρούση, αλλά και το γεγονός ότι βρέθηκε στο -17, το αντιπροσωπευτικό συγκρότημα πέρασε χθες (16/9) και από την Τιφλίδα, νικώντας 86-85 τη Γεωργία με καλάθι του Παπανικολάου στην εκπνοή και τον Καλάθη να κάνει ρεκόρ καριέρας με το εθνόσημο, σημειώνοντας 31 πόντους με 7 τρίποντα! Με «προίκα» το 8-0, η «γαλανόλευκη» έχει ήδη κλείσει εισιτήρια για την Κίνα και θα παίξει χωρίς άγχος στα δύο τελευταία «παράθυρα», όπου θα αντιμετωπίσει δύο φορές την -επίσης αήττητη- Γερμανία, μία τη Σερβία και μία τη Γεωργία.

Τι μένει από όλη αυτή την ιστορία, πέραν φυσικά της πρόκρισης για το Μουντομπάσκετ; Πρωτίστως η αυταπάρνηση των παικτών που στελέχωσαν την εθνική στα «παράθυρα» και την οδήγησαν ουσιαστικά στα τελικά, έστω κι αν γνώριζαν ότι έχουν ελάχιστες πιθανότητες να ταξιδέψουν στην Κίνα, όπου αναμένεται να εμφανιστεί μία «κανονική» εθνική. Η παρουσία του Γιάννη Μπουρούση, που ταξίδεψε σε όλα τα «παράθυρα» από την Κίνα και επωμίστηκε το ρόλο του ηγέτη. Η επιστροφή του Παναγιώτη Βασιλόπουλου στην εθνική μετά από εννέα χρόνια, κι αφού ενδιάμεσα κόντεψε να σταματήσει το μπάσκετ λόγω των αναρίθμητων τραυματισμών. Η παρουσία του Βαγγέλη Μαργαρίτη, ενός παίκτη που έκανε ντεμπούτο στην Α1 στα 30 (!) και χρίστηκε διεθνής στα 35. Και η διαπίστωση ότι το ελληνικό μπάσκετ έχει τελικά αρκετό «βάθος» για να αντέξει σε τόσες απουσίες, τη στιγμή που άλλες παραδοσιακές δυνάμεις, όπως η Σερβία, η Κροατία και η Ρωσία, δυσκολεύονται απίστευτα στα προκριματικά, ενώ η πρωταθλήτρια Ευρώπης Σλοβενία μόνο με θαύμα θα προκριθεί στο Παγκόσμιο Κύπελλο.

Ο Παναγιώτης Βασιλόπουλος ήταν ο μοναδικός διεθνής που αγωνίστηκε και στους οκτώ προκριματικούς αγώνες της εθνικής ομάδας μπάσκετ των ανδρών, μέχρι την μαθηματική εξασφάλιση της πρόκρισης για το Παγκόσμιο Κύπελλο του 2019 στην Κίνα, με τη νίκη στην Γεωργία. Μετά κι από αυτό το αποτέλεσμα, αναφέρθηκε για το αίσιο τέλος της προσπάθειας, με δηλώσεις του στο site της ΕΟΚ.

Από την πλευρά του, ο πρόεδρος της ομοσπονδίας μπάσκετ, Γιώργος Βασιλακόπουλος, μιλώντας στο ραδιοφωνικό σταθμό της Θεσσαλονίκης, Fair Play FM, εξαπέλυσε επίθεση στους μάνατζερ, δηλώνοντας πως δεν εξαρτάται από τον ίδιο η συμμετοχή του Γιάννη Αντετοκούνμπο στο παγκόσμιο πρωτάθλημα της Κίνας.